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Uno de los 50 exoplanetas descubiertos podría soportar vida

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Más de 50 nuevos planetas (incluyendo una súper-Tierra que podría sustentar vida) se han descubierto por el telescopio del Observatorio Europeo Austral (ESO).

En el listado de los nuevos planetas descubiertos, se incluyen 16 súper-Tierras, que son mundos potencialmente rocosos y que son más grandes que nuestro planeta. Uno en particular (denominado HD 85512 b) ha captado la atención de los astrónomos, ya que orbita en el borde de la zona habitable de su estrella, lo que sugiere que podría tener las condiciones suficientes para albergar vida.

Los hallazgos de exoplanetas se realizaron a partir de instrumento de alta precisión High Accuracy Radial velocity Planet Searcher  (HARPS). Este espectrógrafo es parte del telescopio ESO del observatorio de La Silla (Chile).

Imagen: ESO/M. Kornmesser

“Esta cosecha de descubrimientos del HARPS ha superado todas las expectativas e incluye una población excepcionalmente rica de súper-Tierras y planetas tipo Neptuno organizada por estrellas muy similares a nuestro sol”, dijo el jefe del equipo Michel Mayor de la Universidad de Ginebra en Suiza un comunicado. “Y aún mejor, los nuevos resultados muestran que el ritmo de este tipo de descubrimientos se está acelerando”.

La súper-Tierra potencialmente habitable, se estima que es 3,6 veces mas grande que nuestro planeta y su estrella se encuentra a unos 35 años luz de distancia de nosotros, por lo que es relativamente cercana. HD 85512 b ha sido descubierto orbitando en el borde de la zona habitable de su estrella, que es una región estrecha en la que la distancia es la ideonea para que el agua líquida pueda existir existir en las condiciones adecuadas para la vida.

“Este es el planeta de menor masa descubierto utilizando el método de velocidad radial que se encuentra en la zona habitable de su estrella, y el segundo de menor masa masa descubierto por el HARPS en el interior de la zona habitable”, dijo la experta en exoplanetas Lisa Kaltenegger, del Instituto Max Planck de Astronomía en Alemania y de la Universidad de Harvard Smithsonian para Astrofísica en Boston.

Análisis adicionales del HD 85512 b y de los otros exoplanetas descubiertos seran caoaces de determinar la posible existencia de agua en la superficie.

El espectrógrafo HARPS está diseñado para detectar pequeñas señales de velocidad radial inducidas por planetas tan pequeños como la Tierra si la órbita es lo suficientemente cercana a su estrella.

Los astrónomos usaron el HARPS para observar 376 estrellas similares al Sol. Durante el estudio de las propiedades de todos los planetas detectados por el HARPS, los investigadores encontraron que aproximadamente el 40% de las estrellas similares al Sol, hospedan al menos un planeta que es más pequeño que Saturno.

En otras palabras, aproximadamente el 40% de las estrellas similares al Sol tienen al menos un planeta de baja masa orbitando a su alrededor. Por otra parte, la mayoría de los exoplanetas con una masa similar a Neptuno parecen estar en sistemas solar con múltiples planetas, según los investigadores.

Los astrónomos habían descubierto previamente 564 planeta y unos 1200 candidatos a planetas bajo investigacion en base a los datos recogidos por el observatorio espacial Kepler, segun datos que aporta el Laboratoria de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA en Pasadena, California.

Fuente: Scientific American

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